Термодинамическим циклом, или круговым процессом, называют процесс, при котором рабочее тело после ряда последовательных изменений возвращается в исходное состояние.

В рабочей и тепловой диаграммах такой цикл изображается замкнутой линией. Круговые процессы лежат в основе действия тепловых двигателей и холодильных установок всех видов.

Рассмотрим круговой процесс, изображенный на рабочей диаграмме. Работа на участке цикла АДВ положительна (объем тела увеличивается), а на участке ВСА отрицательна (объем тела уменьшается). Но их разность положительна, следовательно, результирующая работа также положительна. Она равна площади замкнутой линии АДВСА.

Круговые процессы, в которых рабочее тело, получая теплоту от источника, совершает механическую работу, называются прямыми, или циклами тепловых двигателей.

Последовательность процессов в цикле может быть и такой, когда расширение рабочего тела происходит при более низком давлении, чем его сжатие. В этом случае результирующая работа будет отрицательной.

В соответствии с первым законом термодинамики теплота цикла также должна быть отрицательной    что    будет иметь место, если на участке АДВ теплота отводится, на участке ВСА теплота подводится к рабочему телу. На тепловой диаграмме линия АДВ будет лежать выше линии ВСА. Таким образом, в цикле осуществляется перенос теплоты от тела с меньшей температурой к телу с большей температурой.

Круговые процессы, в которых происходит перенос теплоты от холодного тела к нагретому за счет затраты работы, называются обратными, или циклами холодных установок.