Лучистая энергия в телах проявляется в виде электромагнитных колебаний вследствие возбуждения атомов и молекул вещества. Тепловыми называются лучи, имеющие длину волны от 0,8 мкм до 0,8 мм.

При расчетах излучения используются понятия лучистого потока, энергии излучения и интенсивности излучения.

Лучистый поток, или мощность излучателя, — это общее количество лучистой энергии, испускаемой телом в пространство в единицу времени. Энергия излучения или излучательная способность тела — лучистый поток, испускаемый единицей поверхности тела. Интенсивность излучения — энергия излучения, испускаемая телом в определенном направлении в единице телесного угла. Если интенсивность излучения по всем направлениям одинакова, то такое излучение называется диффузным.

В общем случае падающая на тело лучистая энергия может частично поглощаться им, частично отражаться и частично проникать сквозь тело. Указанные свойства тел принято характеризовать коэффициентами поглощения, отражения и пропускания, которые по закону сохранения энергии в сумме составляют единицу А + R + D = 1.

Если тело поглощает всю падающую на него лучистую энергию (А = 1), то оно называется абсолютно черным, если отражает (R = 1) — абсолютно белым, если пропускает (D = 1), — абсолютно прозрачным. Таких тел в природе нет, хотя имеются тела, близкие по этим свойствам к абсолютным. Например, двухатомные газы (воздух) — прозрачны; 90...96% падающей энергии поглощает нефтяная сажа, тщательно отполированная медь почти полностью отражает тепловые лучи. Введение «абсолютных» тел упрощает изучение законов, управляющих излучением.

В основу всех расчетов теплового излучения различных тел положены законы излучения абсолютно черного тела как наиболее простого и универсального.