Энергию в свободной форме невозможно накапливать на сколько-нибудь длительное время, она стремится рассеяться в окружающей среде. Поэтому процессы производства и потребления энергии должны совпадать во времени или следовать непосредственно друг за другом и быть связаны между собой звеном передачи.

Совокупность последовательных процессов производства, передачи и использования энергии называется энергоснабжением, а совокупность установок и устройств, предназначенных для этих целей, — системой энергоснабжения.

Свойство одновременности и непрерывности энергетических процессов оказывает большое влияние на характер производственных, технических и экономических связей энергетики с другими отраслями материального производства, на структуру и формы развития собственно энергетики и систем энергоснабжения.
Источник потенциальной энергии, который может быть использован для производства и потребления энергии, называется в первом случае энергоресурсом, а во втором — энергоносителем. Иначе говоря, энергоресурс можно назвать сырьем для энергетического производства, а энергоноситель — его продукцией (такое различие этих понятий относительно, так как продукт одного энергетического производства может служить сырьем для другого).

Многообразие форм существования энергии, свойство их взаимопревращения позволяет использовать для производства и потребления энергии различные энергоресурсы и энергоносители, определяют из взаимозаменяемость. Однако из-за неравноценности различных видов энергии с точки зрения из взаимопревращения взаимозаменяемость энергоресурсов относительна и возможна лишь в экономически оправданных пределах. С этим свойством связано применение таких условных понятий, как «полная (расходуемая) энергия», «полезная (потребленная) энергия» и «потери энергии», которые используются для оценки эффективности получения, преобразования и потребления энергии любого вида.

Полной называют потенциальную энергию определенного вида (например, химическую энергию топлива), которой располагает данный энергоресурс (топливо) и которая может быть освобождена и преобразована в другие формы в соответствии с характером данного энергетического процесса.

Полезной называют энергию, которая получена в конечной форме, являющейся целью данного энергетического процесса (например, в виде горячей воды, пара).

Потерями называют ту часть располагаемой в начале процесса энергии, которая была рассеяна в окружающую среду при ее освобождении и преобразовании в конечную форму.