Понятие энергии связано с различными физическими и химическими процессами, в которых энергия проявляет себя, переходя из одного состояния в другое, из одной формы в другую. В природе эти процессы происходят самопроизвольно. Человек, познавая законы взаимопревращения энергии, использует их целенаправленно в процессе создания материальных и культурных ценностей.

Именно с человеческой деятельностью связаны понятия «производство энергии» и «потребление энергии», которые имеют одинаковую физическую сущность, но отличаются конечной целью и направленностью.

В процессе производства энергия вещества освобождается или концентрируется (повышается потенциал). Энергия, рассеянная в окружающей, среде. В процессах потребления энергия используется для создания новых ценностей, в результате чего она оказывается вновь рассеянной.

Процессы потребления энергии, связанные с активной созидательной деятельностью людей, по общим признакам — форме потребления и целевому назначению — могут быть классифицированы следующим образом:

1. Силовые, потребляющие механическую энергию, например приведение в движение машин и механизмов, механическое воздействие на предметы труда, перемещение материалов и людей.

2. Термические, использующие тепловую энергию разного потенциала:

  • высокотемпературные (свыше 500°С) — обжиг, плавление, нагрев и термообработка;
  • среднетемпературные (150...500°С) — сушка, варка, выпаривание, обработка паром;
  • низкотемпературные (до 150°С) — нагрев, испарение и охлаждение, отопление, вентиляция, кондиционирование воздуха, технологическое и бытовое горячее водоснабжение;
  • криогенные (ниже — 153°С) разделение воздуха, сжижение и замораживание газов, обеспечение сверхпроводимости.

3. Химические, потребляющие тепловую и электрическую энергию — разделение, перегонка, обжиг.

4. Электрофизические, использующие энергию электромагнитного поля и излучения. Эти процессы лежат в основе радиотехники, телевидения, связи, электроники.