Отношение количества полезной к полной энергии называется коэффициентом использования энергоресурса либо коэффициентом полезного действия (КПД) энергетической установки, где осуществляется такое преобразование энергии.

Понятия эти применяются как к отдельному энергетическому процессу, так и к совокупности последовательных стадий преобразования и использования энергетических ресурсов. Эти понятия позволяют определить энергетическую ценность ресурсов, эффективность способов их преобразования, степень совершенства процессов и установок, технологических стадий энергетического производства.

Основными природными (первичными) энергетическими ресурсами, на которых в основном базируется современная энергетика, являются ископаемое топливо (угли, торф, нефть, сланцы, горючие газы), продукты его переработки (моторное топливо, мазут, брикеты), водные потоки (реки), ядерное горючее (уран, торий).

Эти источники определяют три главных направления развития современной энергетики:

  • теплоэнергетику, базирующуюся на использовании топливных ресурсов и определяющую масштабы топливодобывающей и перерабатывающей промышленности;
  • гидроэнергетику, развивающуюся на базе гидроэнергетических ресурсов как отрасль по комплексному использованию водных запасов в народном хозяйстве страны;
  • атомную энергетику, основанную на Преобразовании внутриядерной в другие виды энергии.

Общее назначение продукции энергетического производства предполагает использование в народном хозяйстве такого универсального энергоносителя, который способен удовлетворять различным требованиям процессов потребления энергии, разнообразных по характеру и назначению.

Таким энергоносителем является электричество, обладающее бесконечной делимостью, способностью к многократной трансформации и дальнему транспортированию, проявляющее свое действие в тепловой, механической, световой, химической и других формах энергии. Некоторые отрасли производства, многие современные технологические процессы существуют исключительно благодаря использованию свойств электрической энергии (электрофизические процессы, электротермия, электрохимия).

Электроэнергия имеет монопольное применение в энергоснабжении стационарных силовых установок, в процессах, требующих комплексной механизации и автоматизации, на внутризаводском, железнодорожном и городском транспорте.